Human Watch, March 11, 2022 12:00AM EST

South Korea: International coalition to support filing of a suit to stop the shutdown of womenonweb.kr | Human Rights Watch

On December 13, 2020, the Korea Communication Standards Commission (KCSC) issued a ruling to block South Korea’s access to womenonweb.kr, Women on Web’s website that provides information on women’s health, sexual and reproductive rights, medical abortion, and thereby helps women to obtain safe, timely and affordable abortion care, charging that the website facilitates sale of unprescribed drugs by non-pharmacists. The ruling to block the website follows a similar ruling on womenonweb.org that was issued on March 11, 2019. the undersigned organizations including Open Net, Women on Web International Foundation, Human Rights Watch are concerned that KCSC’s ruling blindly follows a request to KCSC by Korea’s Food and Drug Agency (KFDA) to block the site within Korea for distributing drugs in ways unapproved, without an independent professional analysis based on communications governance, and excessively restricts women’s access to knowledge. This ruling further impoverishes South Korean women in need of abortion economically and physically by ensuring that they are unable to access vital health information. Since the country's recent decision to make its restrictive abortion laws unconstitutional, women in need of abortion have been caught in a legal vacuum where no medicine for medical abortion has been approved, making the need for such information even more dire. The undersigned organizations therefore support Open Net’s filing of suit in administrative court to cancel KCSC's ruling on behalf of Women on Web International Foundation.

The KCSC ruling is excessive. KCSC has maintained the practice of shutting down the entire site, despite only some of the content failing its standard, simply for the reason that it is technically not feasible to block individual web pages. Women On Web’s sites have provided not only information about abortion, but about women’s sexual rights and reproductive rights, a topic in need of attention in South Korean society. Even the website’s information on abortion offers more than just resources to the pills: it also provides broader useful information on medical abortion, a safe and highly effective regimen supported by major medical organizations such as the World Health Organization (WHO). Prohibiting South Korean women from accessing the general information about medical abortion merely because other information on the same website facilitates access to necessary medicines and possibly implicates local phamarcy law, which only allows sales of approved drugs in South Korea by pharmacists, infringes on women’s sexual and reproductive rights. While South Korea in general has an interest in enforcing domestic law, that interest does not justify such drastic censorship—particularly when the laws in question also limit women’s reproductive rights. Indeed, WHO has clearly stated that medical abortion can be safely self-managed at home up to the twelfth week when information and support from healthcare providers are available (including via telemedicine) without specialized medical care or direct supervision. They recommend use of mifepristone followed by misoprostol for medical abortion and the WHO has included those medicines in its essential medicines list. According to Human Rights Watch, blocking the website hinders realization of the right to health information, not just about abortion but about sexual and reproductive health and rights in general.

Furthermore, the ruling may be unrequired even under the local law: the abortion pills provided by Women On Web may be delivered to a place outside South Korea, in such cases, the transaction does not take place within South Korea and therefore is not subject to the strictures of South Korea’s pharmacy law, just like making a roundtrip over the border to purchase the pills. Blocking the entire website based merely on a possibility that a single page on the website may assist a possible South Korea-bound delivery is clearly excessive and unjustified. Finally, South Korea’s pharmacy law regulates only “sale” of drugs, but Women on Web does not accept any payment for provision of the medical abortion pills. Women may make voluntary donations of the amounts of their choice which also are not used to defray the cost of procuring the pills but only maintaining and supplying the information.

KCSC has maintained that they are an expert entity independent of other administrative agencies, the government, power groups, and ideologies. However, KCSC appears to have mechanically followed a request by KFDA without deliberating on the social context in which the information was sought for by women. KCSC’s decision belied its claim to expertise on governance of online communication space. It is for this very reason that only a very small number of countries exercise administrative censorship on the internet, and South Korea is even the rarer case where the laws enforced by the online censorship span almost all the laws in the book, including the pharmacy law.

KCSC’s decision to shut down the website to block distribution of the medical abortion pills is supposedly because such distribution is threatening women’s safety. However, its ruling is making women more vulnerable because they are now forced to pay high costs for these essential medicines and to obtain them elsewhere. A policy decision on whether to allow medication abortion has been delayed for a prolonged period during which women in time-sensitive circumstances were the biggest victims.

We express disappointment at KCSC’s unprofessional and irresponsible ruling. We express solidarity with women who are at the risk of being deprived of autonomy and demand that the government (a) fill the legal vacuum with the law and policy that ensures access to safe and legal abortion, (b) permit the use of the medicines for medication abortion, as per WHO guidelines, and ensure they are available and accessible, and (c) ensure access to information about sexual and reproductive health and rights, including abortion. We therefore support filing of a suit against KCSC’s ruling that has blindly enforced other administrative agency’s one-sided requests without proper consideration of social contexts, hoping that KCSC be reborn with true independence and expertise.


 2020年12月13日、韓国通信規格委員会(KCSC)は、女性の健康、性と生殖の権利、薬による中絶に関する情報を提供し、それによって女性が安全でタイムリーかつ安価な中絶ケアを受けることを支援するWomen on Webのウェブサイトwomenonweb.krが、薬剤師ではない者による未処方薬の販売を助長しているとし、韓国からのアクセスを遮断する判決を出した。ウェブサイトをブロックする裁定は、2019年3月11日に出されたwomenonweb.orgに対する同様の裁定に続くものである。オープンネット、ウーマンオンウェブ国際財団、ヒューマンライツウォッチなどの署名団体は、韓国食品医薬品庁(KFDA)がKCSCに対して、韓国内で承認されていない方法で薬を流通させているとして同サイトをブロックするという要請を盲従し、通信統治に基づいて独自の専門分析もせず、女性の知識の入手を過剰に規制しているKCSCの裁定に懸念を示している。この判決は、中絶を必要とする韓国の女性が重要な健康情報にアクセスできないようにすることで、経済的・物理的にさらに困窮させるものである。最近、韓国が中絶制限法を違憲とする決定を下して以来、中絶を必要とする女性は、薬による中絶が承認されていない法的空白に陥っており、こうした情報の必要性がより切実になっている。したがって、以下の団体は、Women on Web International Foundationに代わって、オープンネットがKCSCの裁定を取り消すために行政裁判所に提訴することを支持する。

 KCSCの裁定は行き過ぎである。KCSCは、個々のウェブページをブロックすることが技術的に不可能であるという理由だけで、一部のコンテンツが基準に満たないにもかかわらず、サイト全体をシャットダウンするという慣行を維持してきた。Women On Webのサイトは、中絶に関する情報だけでなく、韓国社会で注目されている女性の性的権利やリプロダクティブ・ライツに関する情報を提供してきた。中絶に関するサイトの情報でも、単に錠剤のリソースを提供するだけでなく、世界保健機関(WHO)などの主要な医療機関が支持する安全で効果の高いレジメンである薬による中絶について、より広く有用な情報を提供している。同じウェブサイト上の他の情報が必要な医薬品へのアクセスを容易にし、韓国で承認された医薬品のみを薬剤師が販売することを認める現地の薬局法に抵触する可能性があるからといって、韓国の女性が薬による中絶に関する一般的な情報にアクセスすることを禁止することは、女性の性と生殖に関する権利を侵害することになる。一般的に韓国は国内法を施行することに関心を持っているが、その関心は、特に問題の法律が女性のリプロダクティブ・ライツを制限する場合、このような大幅な検閲を正当化するものではない。実際、WHOは、医療従事者からの情報とサポートが利用可能な場合(遠隔医療を含む)、専門的な医療や直接の監督なしに、12週目まで自宅で薬による中絶を安全に自己管理することができると明言している。薬による中絶には、ミフェプリストンとミソプロストールの使用が推奨されており、WHOはこれらの医薬品を必須医薬品リストに含めている。ヒューマン・ライツ・ウォッチによると、ウェブサイトをブロックすることは、中絶だけでなく、性と生殖に関する健康と権利全般について、健康情報を得る権利の実現を妨げることになる。

 さらに、Women On Webが提供する中絶薬は韓国国外に配送されることがあり、その場合、取引は韓国国内で行われないため、薬を購入するために国境を越えて往復するのと同様に、韓国の薬局法の厳格な適用を受けないという、現地法の下でもこの判決は要求されないかもしれない。ウェブサイト上の1ページが韓国向けの配送を助ける可能性があるというだけで、ウェブサイト全体をブロックすることは、明らかに過剰で不当である。最後に、韓国の薬局法は医薬品の「販売」のみを規制しているが、Women on Webは薬用中絶薬の提供に対していかなる支払いも受け付けない。女性は希望する金額を任意で寄付することができるが、その寄付金もピルの調達費用には使わず、情報の維持・提供のみに使用している。